Back to list All Articles Archives Search RSS Terug naar lijst Alle artikelen Archieven Zoek RSS

“In de VS werkte ik zestig tot tachtig uur, er wordt zoveel naar je toegeschoven...”

“In de VS werkte ik zestig tot tachtig uur, er wordt zoveel naar je toegeschoven...”

Photographer:Fotograaf: Loraine Bodewes

Zing, vecht, huil, bid, lach, werk en bewonder


Leon Claessens (Den Helder, 46)/ hoogleraar paleontologie en evolutie, en dean van het Science Programme sinds januari 2019/ getrouwd met Meinke, samen één zoon: Douwe (14)/ Woont in Maastricht

Ik kom uit een béta-gezin. Nee hoor, mijn vader werkte eerst als telegrafist bij de marine in Den Helder en daarna bij de politie in Heerlen, waar ik ben opgegroeid. Bij de politie was hij coördinator slachtofferhulp. Mijn moeder was verpleegkundige in de gehandicaptenzorg. Mijn broer is in de voetsporen van mijn vader getreden en ging bij de marine. Niks voor mij. Ik was goed in leren en wilde van alles ontdekken. Toen ik nog in de zandbak zat, wilde ik al met houten schepen nieuwe werelddelen ontdekken. En ik was van jongs af aan gefascineerd door dinosaurussen, een rode draad in mijn leven. Ik besefte later pas dat het voor veel mensen helemaal niet vanzelfsprekend is wat ze in hun leven willen.

Favoriete dinosaurus? Nu ga ik iets geks zeggen: ik heb geen favoriet. Waarom niet? Omdat ik heel veel van die beesten prachtig vind. Dat zit ’m in de anatomie, de botten, de spieren en hoe dat allemaal beweegt en werkt. We weten daar nog steeds weinig van, omdat ze ‘onderdelen’ hadden die later in de evolutie zijn verdwenen. Maar goed, als ik er eentje moet kiezen, dan wordt het een deinonychus. Met de ontdekking van deze kleine velociraptor-achtige in de jaren zestig, lange achterpoten en kleine sikkelklauwen voor de borst, veranderde het beeld van dinosaurussen. Tot die tijd stonden ze bekend als grote slome beesten, daarna als beweeglijke, agressieve rovers.

Nederland of de Verenigde Staten? Nederland. Ik heb ruim twintig jaar in de VS gewerkt, maar het was nooit mijn bedoeling om daar mijn leven te slijten. In de VS liggen nu eenmaal de dinosaurussen. Ja, letterlijk. Als we naar de Rocky Mountains rijden, vinden we binnen een paar uur een dinosaurusbot. Aan Harvard heb ik promotieonderzoek gedaan. Ik woonde in de buurt van Boston en heb daar een prima leven gehad. Ik heb er later ook mijn vrouw Meinke mee naar toe genomen, met wie ik tijdens m’n studie geologie in Utrecht al bevriend was. Sinds januari wonen we in Scharn. Dat Maastricht dichtbij Heerlen ligt, is niet meer dan een bijkomstigheid. Al voelt het allemaal heel vertrouwd, het dialect, maar ook straten in Maastricht, waar ik als kind kwam.

Met de teletijdmachine naar… Het Mesozoïcum. Moet wel, want toen leefden de dinosaurussen. Ik ben niet zozeer geïnteresseerd in de redenen waarom ze uitstorven. Ik zou het liefst op safari willen en zien hoe ze zich gedragen, hoe ze bewegen. Al moet je uitkijken dat je niet wordt opgegeten. Ik zou wel terug willen naar het zogeheten Maastrichtien, het einde van het Krijt tijdperk. Maastricht is wereldberoemd in de geologie.

De stamboom van mijn familie gaat terug tot… Geen idee. Ik heb dat nooit uitgezocht. Ik weet wel dat mijn wortels in Noord-Limburg liggen, in Grubbenvorst. Ook speelde het onderwijs een belangrijke rol. Mijn grootvaders waren allebei hoofdonderwijzer op een basisschool. Ik weet eigenlijk meer van de stamboom van mijn vrouw, die uit een Fries geslacht van molenaars kwam.

Laatste voetbalwedstrijd? Ik heb zelf niets met voetbal, maar mijn zoon van veertien vindt het machtig interessant. Ik ben een half jaar geleden voor het eerst naar een wedstrijd gegaan: Roda – Den Bosch. Ik heb het idee dat ik er hier en daar wat van opgepikt heb, maar mijn zoon vindt dat ik er geen hout van snap.”

Als mijn vrouw één ding aan mij mocht veranderen… Dan zou ze willen dat ik minder werk. Wat al het geval is sinds we in Nederland zijn, hoor. In de VS was ik zestig tot tachtig uur per week in de weer. Er wordt zoveel werk naar je toegeschoven... Op het College of the Holy Cross (een particulier liberal arts college in Massachusetts, oorspronkelijk van de Jezuïeten, red.) had ik een zware onderwijstaak en was ik departementsvoorzitter. En dan moet je wel. Maar ook op Harvard hoor je geen leven te hebben. Ik mik nu op vijftig uur, dat vind ik een mooier gemiddelde.

Welk boek ligt er op je nachtkastje? Geen. Als kind las ik veel, zat ik vaak in de bieb, maar nu moet ik zoveel voor mijn werk lezen dat ik niet meer toekom aan romans. Maar goed, ik kan ook van vakliteratuur genieten. Niet van de schrijfstijl maar van de vragen die de auteur opwerpt. Die zijn in de regel interessanter dan de antwoorden.

Jeugdzonde? Ik was definitely een nerd en in die tijd was dat niet cool. Ik weet niet of je dit een jeugdzonde kunt noemen, maar ik had me socialer kunnen opstellen en wat meer moeite kunnen doen tijdens het sporten. Niet dat ik moederziel op het schoolplein stond, ik maakte deel uit van een groepje vrienden, maar toch. Toen ik ging studeren, bloeide ik min of meer op. Je voelt ineens veel meer ruimte om jezelf te zijn. Leuk aan geologie is dat je soms wekenlang met collega-studenten erop uit trekt om in verre streken de aardlagen te bestuderen. Interessant maar ook erg gezellig.

Allergisch voor… Ja, even zien, hoe omschrijf ik dat. Het heeft te maken met slordigheid. Ik erger me bijvoorbeeld aan een rondgestuurde notitie met taalfouten erin. Het kan mezelf ook gebeuren en dan baal ik daar evengoed van. Of een beleidsstuk waarbij niet met de juiste mensen is gepraat, een afspraak die vijf keer verzet moet worden. Ik kan er niet tegen als mensen weinig moeite doen, zich snel ergens van afmaken.

 

Tags:

CommentsReacties

2019-04-08: Gerard Claessens
Ik ben een Oom van Leon Claessens. Wist niet dat Leon inmiddels in Nederland woont. Graag zou ik van Leon zijn mailadres krijgen zodat ik weer contact met hem kan krijgen.
Ik ben 79 jaar en woon in Mariahout Noord-Brabant

Post a Comment

Laat een reactie achter

Door een reactie te plaatsen gaat u akkoord met de verwerking van de ingevulde gegevens door Observant.
Voor meer informatie: Privacyverklaring
By responding, you agree to send the entered data to Observant.
For more info: Privacy statement

Naam (verplicht)

E-mail (verplicht)