Een raadselachtig fenomeen

Dissertatieprijs 2016

13-01-2016

MAASTRICHT. Zeker, hij is verheugd en dankbaar voor de Proefschriftenprijs, die hij tijdens de dies kreeg uitgereikt. Maar enige gemengde gevoelens heeft cognitief neurowetenschapper Tom de Graaf ook, omdat veel collega’s evengoed interessant werk afleveren. De Graaf zit een dag later ziek thuis. Hij voelde zich op de zitting al niet fantastisch, maar de uitreiking wilde hij natuurlijk niet missen.

De prijs – een beeldje plus 3500 euro – ontving De Graaf voor zijn proefschrift Brain in Sight: probing the neural dynamics underlying conscious vision. De jury steekt de loftrompet over de dissertatie omdat De Graaf een raamwerk levert voor “de fundamentele vraag hoe het bewustzijn kan worden bestudeerd in het menselijk brein. Daarbij gebruikt hij vrijwel alle moderne technieken van empirisch hersenonderzoek en ontwikkelt nieuwe gezichtspunten op deze problematiek.”

Zo heeft De Graaf een raadselachtig fenomeen onderzocht. “Als je een proefpersoon twee verschillende plaatjes voorhoudt, één voor elk oog, zeg van een huis en een gezicht, dan ziet hij of het één of het ander. We noemen dat binoculaire rivaliteit. Als je één plaatje weghaalt, zien proefpersonen in sommige gevallen even geen van beide. Dit verschijnsel heeft nooit veel aandacht gekregen. Ik ben dat nu aan het onderzoeken met behulp van fMRI en EEG.”

De jury schrijft verder dat het proefschrift negentien publicaties van topkwaliteit heeft opgeleverd. Negentien? “Dat verbaasde mij ook”, zegt De Graaf. “Als je echt alles meetelt, dus ook opiniestukken en alle artikelen tot op de dag van vandaag, kom je daar misschien wel aan.”

En wat hij met het prijzengeld gaat doen? Een deel ervan schenkt hij aan een weeshuis in Tanzania. “Daar heb ik na mijn promotie een tijdje als vrijwilliger gewerkt.”

Zie ook de Maastrichtse website: www.brainmatters.nl

Een raadselachtig fenomeen
Tom de Graaf