“Ik wil meer leren, de diepte in”

Prijswinnaar masterscriptieprijs FSE: Sophie Koch

22-03-2021

Sophie Koch (28) woont op dit moment in Zürich. Ze is daar meteen na de afronding van haar masterscriptie in Maastricht, afgelopen juli, begonnen aan een promotieonderzoek aan de technische universiteit ETH Zürich.

Een vliegende start die niet zomaar uit de lucht kwam vallen, lacht Koch. De ETH was geen onbekende voor haar want het onderzoek voor de Maastrichtse master Biobased Materials (FSE) speelde zich af bij een spin-off van deze Zwitserse universiteit: Swiss Wood Solutions (SWS). De lijnen tussen de twee zijn kort, vertelt ze, de oprichters van SWS werken ook bij de onderzoeksgroep Wood Materials Science van de ETH. “Ik wist dat er een vacature aan zat te komen. Ik heb ook naar banen in de industrie gekeken, maar dan ben je meestal niet full time met onderzoek bezig. En daar houd ik van: ik wil meer leren, de diepte in gaan en daarom past zo’n PhD.”

Haar onderzoek mondde uit in de scriptie Entirely bio-based composites: Improving wood properties by a novel two-step modification. In het lab onderzocht ze hoe ze hout dat op zich sterk is, maar bijvoorbeeld nogal te lijden heeft als het aan water blootstaat, met behulp van natuurlijke polymeren zo kon verbeteren dat het veel langer houdbaar is. “Bij Biobased Materials leer je echt sustainable te denken en kijk je naar het hele proces: je start bij de natuur, in mijn geval het hout, en komt uiteindelijk bij het eindproduct.” De eerste resultaten waren veelbelovend, vertelt Koch, maar door corona ging de ETH  dicht. Einde lab-onderzoek. Samen met haar begeleider bedacht ze een manier om online met haar scriptie verder te gaan. Ze schreef een onderzoeksvoorstel dat goed paste bij haar onderzoek en “waar binnen SWS belangstelling voor is”.

Ze heeft er veel van geleerd, vindt ze. “Ik werkte op het snijvlak van academie en industrie. Ik vond het mooi om te zien hoe de focus verandert zodra het gaat over het in productie brengen van een uitvinding. Dan realiseer je je pas dat je het proces zo simpel mogelijk moet houden, wil je het op grote schaal uitvoeren.” Zover is het (nog) niet met haar scriptieonderzoek. SWS werkt het nu verder uit.

Haar onderzoek bleef niet onopgemerkt. Ze kreeg er niet alleen de UM-masterscriptieprijs voor, maar ook de facultaire Menno Knetsch Thesis Award. “Heel eervol. Menno Knetsch was een van de founding fathers van de UM-master Biobased Materials en de eerste programmadirecteur. Enkele jaren geleden overleed hij plotseling.”

Nog een laatste vraag: wat heeft ze met hout? Lachend: “Mijn opa werkte vroeger veel met hout, als hobby. Ik was altijd bij hem in de schuur te vinden. Ik heb iets hout. Ik houd ervan om door het bos te lopen, tussen al die bomen, dat geeft energie. En hout heeft een mooie structuur; natuurlijke materialen zijn veel beter dan datgene wat de mens kan maken.”

Elk jaar worden de studenten met de beste bachelor- en masterscripties in het zonnetje gezet tijdens de Dies. Dit evenement kon vanwege corona niet doorgaan, maar desondanks kregen 27 gelukkigen (18 bachelorscripties en negen masterscripties) een geldbedrag van 500 euro plus een certificaat. Observant koos acht scripties uit; de komende weken verschijnen de verhalen op deze site.

“Ik wil meer leren, de diepte in”
Sophie Koch, scriptieprijs master