Wat doet ASMR met de hersenen?

Winnaar bachelorscriptieprijs psychologie: Ana Reinartz Groba

29-03-2021

Een zachte stem die fluisterend praat, zachtjes geklop op hout, het geruis van de pagina's van een boek. Bij sommige mensen creëren deze geluiden een ontspannend tintelend gevoel in hun hoofd, dat Autonomous Sensory Meridian Response (ASMR) wordt genoemd. Waarom? We weten het niet. Eigenlijk weten we überhaupt heel weinig over ASMR. Prijswinnaar Ana Reinartz Groba (nu een onderzoeksmasterstudent Cognitive Neuroscience) besloot zich op onontgonnen terrein te begeven. Voor haar bachelorscriptie onderzocht ze de hersenen tijdens ASMR met een EEG.

EEG is een methode om elektrische activiteit in de hersenen te meten. Elektroden, bestaande uit kleine metalen schijfjes met dunne draadjes, worden op je hoofdhuid geplakt. Verschillende activiteiten leiden tot verschillende golfpatronen, die onderzoekers kunnen interpreteren.

Reinartz Groba koppelde 23 proefpersonen aan een EEG. “Allemaal mensen die zeiden dat ze eerder ontspannen zijn geraakt door ASMR. We maakten eerst een opname van hun hersenen in rust en lieten ze vervolgens ASMR-video's bekijken. Ze kregen een knop. Als ze het tintelen voelden, drukten ze op ‘start’. Als het stopte, drukten ze op de ‘stop'-knop. Achttien van hen hebben het tijdens het experiment gevoeld.”

Volgens de opnames is er een verschil in hersenactiviteit wanneer mensen ASMR ervaren. “We zagen een duidelijk patroon - anders dan bij de basisopname en ook anders dan toen mensen naar de ASMR-video’s keken zonder dat speciale gevoel. Gewoon naar deze video’s kijken, brengt mensen in een soort meditatieve staat, maar zodra ze iets voelen tintelen, gebeurt er iets anders. Wat dat is of wat het betekent, weten we niet. Meer onderzoek is nodig. Ik was al blij dat we iets hadden gevonden.”

Reinartz Groba deed haar onderzoek in Canada aan de Dalhousie University in Halifax, aan de oostkust. “In het begin vond ik het een beetje intimiderend om dit lab, waar ik niemand kende, binnen te lopen. Ik had alleen via een videogesprek met mijn supervisor gesproken. Maar ze waren erg gastvrij. Ze behandelden me als een van hen en namen mijn ideeën serieus.”

De ervaring heeft haar liefde voor onderzoek bevestigd. “Ik hou van elke stap. Een idee bedenken, het voorstel schrijven, de mensen testen - dat was het leukste deel -, de resultaten analyseren. Het is voor mij een buitengewoon belonend proces. Zelfs de stress die erbij komt kijken, vind ik niet erg.”

Promoveren lijkt voor haar de logische volgende stap. “Op dit moment ben ik nog bezig met mijn onderzoeksmaster, maar dat is wel mijn doel.” Wordt ASMR weer het onderwerp? “Na mijn scriptie had ik even een pauze nodig, maar er valt nog veel te ontdekken. Ik zal het zeker overwegen.”

Elk jaar worden de studenten met de beste bachelor- en masterscripties in het zonnetje gezet tijdens de Dies. Dit evenement kon vanwege corona niet doorgaan, maar desondanks kregen 27 gelukkigen (18 bachelorscripties en negen masterscripties) een geldbedrag van 500 euro plus een certificaat. Observant koos acht scripties uit; de komende weken verschijnen de verhalen op deze site.

Wat doet ASMR met de hersenen?
AnaReinartzGroba.JPG